Recensie – Zen Pencils

Als kind was ik gek op tekenen en cartoons. Complete middagen verslond ik papier om werelden te bedenken met zelfbedachte stripfiguren erin. Toen ik vele inspirerende comics uit Zen Pencils dacht moest ik daar vaak weer aan denken.

Als kind was ik ontzettend creatief bezig. Ergens ben ik die passie een beetje verloren. Of ben ik in ieder geval minder gaan tekenen. Ondanks dat ik daar heel veel plezier uit beleefde. Het lezen van Zen Pencils heeft me weer een klein beetje wakker geschud.

“Je moet de dingen die je leuk vind om te doen gewoon doen. Je hoeft er geen rockster in te zijn, maar doe het omdat je het leuk vindt” dat lijkt een beetje de centrale boodschap te zijn. Maar soms slaat het boek een beetje te ver door of denkt het te zwart-wit. Ik las het en schreef er de volgende recensie over.

stanley-kubrick

Citaten van bekendheden

De strips in Zen Pencils zijn gebaseerd op citaten van bekende personen zoals Vincent van Gogh, Confucius, Marie Curie en Bruce Lee.

Op basis van wat deze personen ooit hebben gezegd heeft de auteur Gavin Aung Than een verhaal bedacht. De combinatie citaat en cartoon zorgen voor een ontzettend krachtige boodschap. Het zijn eenvoudige, hapklare boodschappen, maar wel boodschappen die je kunt herkennen uit je eigen leven. 

Een stukje achtergrond van Gavin Aung Than is trouwens wel op z’n plaats. Gavin is ooit met Zen Pencils begonnen omdat hij zijn kantoorbaan als grafisch ontwerper helemaal niks vond. Hij zag het niet zitten om de rest van z’n leven elke dag, veertig uur per week naar de zelfde plek te gaan.

Dus besloot hij terug te grijpen naar z’n oude passie: cartoons tekenen. Hij werd daar ontzettend gedreven in en kon uiteindelijk zijn passie kwijt in de website zenpencils.com. Daarvandaan is zijn imperium gegroeid. In zijn webshop verkoopt hij Zen Pencil merchandise: posters, canvassen en sinds kort ook twee boeken.

zen-pencils-always-be-prepared
Eén van de strips van Gavin, Allways be prepared, illustreert het belang van een goede voorbereiding.

De Amerikaanse droom: alles is mogelijk

Het verhaal van Gavin is een typische Amerikaanse droom. Hij is uit het systeem gestapt, heeft het risico genomen om iets voor zichzelf te beginnen en heeft succes geboekt. De citaten en de strips die hij tekent volgen min of meer hetzelfde patroon.

Vaak is een hoofdrolspeler in eerste instantie iemand die vanuit handelt naar wat er van hem of haar wordt verwacht.

In de strip Ask Yourself bijvoorbeeld zien we een meisje die ervan droomt om pro-worstelaar te worden, maar uiteindelijk een advocaat wordt. Op school haalt ze alle goede cijfers maar aan haar gezicht zie je dat ze steeds ongelukkiger wordt.

Totdat ze opeens in de rechtbank klaar is met het ‘bla bla bla’ van haar concullega ‘s en spontaan de kleren van het lijf scheurt en verschijnt in een kleurrijk worstelpak.

“Don’t ask yourself what the world needs. Ask yourself what makes you come alive and then go do that.” Is de quote die daarbij gepaard gaat.

Check het verhaal online via ZenPencils.com

zen-pencils-never-give-in

Een herhalend zwart-wit patroon

De strip ’11 ways to be unremarkabely average’ is iets duisterder maar heeft ongeveer dezelfde strekking als voorgaande strip.

In deze strip worden 11 manieren opgegeven hoe je heel gewoon kunt zijn. De strip begint met de protagonist die wordt geboren uit een soort machine en daarna alles doet wat er tegen hem wordt verteld, geen risico’s neemt en uiteindelijk dood gaat. Op zijn grafsteen staat ‘Here lies an unremarkably average man’.

Vrijwel iedere strip van Gavin’s hand heeft een soortgelijke strekking. Dat maakt het als je het leest als een totaal boek een klein beetje voorspelbaar, maar dat geeft eigenlijk niet echt. Zen Pencils zit boordevol heerlijke, eenvoudige moraliteit en dat inspireert.

Wel gunde ik het mijzelf om te relativeren. Het boek propagandeert om uit het systeem te breken waarin je gevangen zit. Door risico’s te nemen, door een sprong in het diepe te wagen en om simpelweg je passie te volgen. Gavin stempelt vertelt de lezer continue om uit het systeem te breken.

Lees de strip op ZenPencils.com

zen-pencils-graduation-speech

Is de angst voor het systeem terecht?

Met een strip als ‘Graduation Speech’ lijkt hij dit beeld enigszins te bevestigen. Daar spreekt iemand angsten uit.

De hoofdrolspeler (een robot) heeft alles gedaan wat er van haar werd verwacht en waar ze over haar school spreekt als een ‘periode van indoctrinatie’. De beelden worden afgewisseld met een lopende band met daarin drie grote fabriekshallen: school, universiteit, werk. Aan het eind van de strip is de robot bang om te gaan werken.

Het stripboek slaagt er goed in om het belang van artistieke, individuele vrijheid in ieder van ons te benadrukken en inspireert daar dan ook ontzettend in. Wij zijn stuk voor stuk mensen met die onze passie moeten volgen en daar ons honderd procent in kwijt moeten kunnen.

Maar het zet sommige karakters naar mijn mening te zwart-wit neer, zoals bovenstaande robot. Wie zegt dat je in een systeem niet gelukkig kan worden of jezelf kan ontplooien?

zen-pencils-unremarkable

‘Normale’ mensen zitten vast

Het is dan ook jammer dat de ‘normale’ mensen worden neergezet als mensen die vastzitten in een systeem. Niet iedereen die in ‘het systeem’ zit is gedoemd om passieloos door het leven te gaan.

Voor heel veel mensen werkt ‘het systeem’ gewoon prima. Die mensen hoeven helemaal niet te excelleren om gelukkig te zijn. Die mensen worden nu een beetje neergezet als een unremarkabely average man en dat is mij iets te zwart wit.

Daarmee verheft de auteur zichzelf indirect als iemand die niet unremarkabely average is. Wat Gavin heeft wel z’n dromen na kunnen jagen.

zenpencils-advice-for-beginners

Durf te dromen

Ondanks de soms wat zwart-wit achtige filosofie van Gavin is Zen Pencils aan te raden voor zo’n beetje iedereen.

Veel citaten en korte verhalen in de strips waren herkenbaar. Ik heb zelf met veel soortgelijke situaties gezeten en zit het soms nog steeds. Ik vond het vroeger ontzettend leuk om cartoons te tekenen en om muziek te maken.

De strip Advice for beginners’ heeft me geïnspireerd om dat weer op te pakken, als is het maar voor even.

Niet voor iemand anders, niet om beroemd te worden of wat dan ook. Maar simpelweg omdat het mij gelukkig maakt. En dat is eigenlijk het enige wat telt in dit leven.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *