Review: Life is Strange

Het leven is soms vreemde bedoeling. Er zijn momenten in je leven dat je wel zou willen tijdreizen, zodat je het net even iets anders aan kan pakken. Hoe anders had de wereld eruit zien als je die ene keuze had gemaakt? Of juist niet? De episodische videogame Life is Strange (PC, PS4, Xbox One) exploreert dat thema.

Waarschuwing: Dit artikel omvat spoilers van de eerste episode van Life is Strange.

Stereotyperende hipstergirl

Na vele jaren keert de 18-jarige hipstergirl Max Caulfield terug naar Arcadia Bay, een klein Amerikaans vissersdorpje zoals er zoveel van zijn, om te studeren aan de Blackwell Academy, een prestigieuze school voor creatievelingen.

Max Caulfield heeft veel weg van de stereotyperende hipstergirl. Ze is onzeker, maakt selfies met een Polaroidcamera, heeft een dagboek vol met tekeningen en notities over anderen en kijkt films die niet populair zijn geworden – zoals Final Fantasy: The Spirits Within.

Dit alles maakt haar personage ironisch en aandoenlijk tegelijk. Je speelt als een meisje die volop bezig is met de zoektocht naar haar eigen ego. Iets wat iedereen wel kan herkennen uit z’n tienerjaren. Het ontdekken wie je bent.

Life Is Strange™_20150202020852
Chloe’s kamer zegt veel over wie ze is: chaotisch, expliciet, een rebel without a cause.

Zoete nostalgie

Misschien is het ook die herkenning die ervoor zorgt dat de eerste episode van Life is Strange als zoete nostalgie aanvoelt.

Vlak na de dood van Chloe’s vader vertrok Max naar de grote stad en liet ze niet veel meer van zich horen. Sinds haar terugkomst in Arcadia Bay had Max nog niet haar beste vriendin Chloe Price, een punkrockende, wietrokende chick met vlindertatoeages, paars haar en een impulsief karakter, bezocht. In de allereerste aflevering komt daar al snel verandering in.

Als Max naar het vrouwentoilet op school gaat komt er ook een opgefokte jongen met een pistool in z’n hand naar binnen. Max weet nog net te verstoppen, maar dan loopt er ook een ander meisje naar binnen.

Het blijkt Chloe te zijn die al snel in een woordenwisseling met de jongen – die Nathan Prescott heet – terecht komt over drugs en een meisje die Rachel Amber heet. Het escaleert en eindigt met een harde knal: Chloe wordt doodgeschoten.

Life Is Strange™_20150130213839
De vele omgevingen in Life is Strange zijn geen grafische hoogstandjes, maar bieden genoeg sfeer

Terug in de tijd

Vanaf hier neemt het verhaal een bizarre wending. Geschokt door de gebeurtenis blijkt Max opeens in staat te zijn om terug te reizen in de tijd.

Daarmee kan zij terugreizen naar enkele minuten voor het schot, nog voordat Chloe het toilet instapt, en kan zij op het brandalarm drukken waardoor Nathan Prescott wegrent uit het toilet en Chloe blijft leven.

De twee meisjes herenigen zich en al snel blijkt waarom Chloe werd neergeschoten. Ze is op zoek naar haar vriendin Rachel Amber – ook een studente op de Blackwell Academy – die op mysterieuze wijze is verdwenen.

Zij vermoedt dat Nathan Prescott- zoon van een rijke zakenman in Arcadia Bay achter de verdwijning zit. Nathan staat namelijk bekend als een notoire drugsgebruiker en als iemand met een kort lontje.

Max besluit om haar vriendin te helpen met het vinden van Rachel Amber. De aanwijzingen die ze vinden worden gedurende de game steeds duisterder. Drugs, een veel te invloedrijke familie en artistieke psychopathie zijn thema’s die allemaal aan de orde komen.

life-is-strange-episode-3

Emotionele, interactieve ervaring

Alle elementen van een videogame zijn in Life is Strange aanwezig. Je loopt rond, praat met mensen, exploreert omgevingen, puzzelt en maakt ingrijpende keuzes in dialogen. Toch ligt de nadruk van de game meer storytelling. Het is dan ook eerder bestempelen als een emotioneel beladen verhaal waarbij je af en toe mag interacteren. Daarmee is Life is Strange echter wel een van de beteren in zijn soort.

Het meest ingrijpend zijn nog wel de momenten in dialogen waarbij je de tijd terug kan spoelen. Door heen en weer te spoelen bij gesprekken tussen mensen kom je soms tot nieuwe inzichten, en daarmee ook tot nieuwe opties in het verhaal.

Zeg je iets verkeerds tegen een opgefokte trailertrash drugsdealer? Dan stuurt hij misschien wel z’n hond op je af en zou het einde verhaal kunnen zijn, ware het niet dat Max de tijd kan terugspoelen en op een meer subtiele wijze vragen naar informatie.

Dit soort momenten zijn er legio en zijn worden vaak op slimme momenten ingezet.

life-is-strange-episode-4

Artistieke charme

Hoewel het spel grafisch gezien niet het meest geavanceerd is, heeft de stijl en regie een zekere charme. Met name in het begin en aan het eind van een episode wordt veel aandacht besteed aan een goed geregisseerde shot, wat vaak een goede toon zet voor de komende aflevering of je achterlaat van verbazing tegen het einde van een episode.

Een climax in de serie voor mij was de aanloop voor het einde van episode 3, die gepaard ging met dode walvissen aan de kust, een ondergaande zon en het prachtige nummer Kids Will Be Skeletons van Mogwai. De beelden en de muziek bouwden allebei op tot een weerzinwekkende cliffhanger waar ik letterlijk kippenvel van kreeg.

En dat was niet de eerste keer. Vrijwel iedere aflevering bleef ik achter met een onbehaaglijk gevoel. Met meer vraagtekens dan antwoorden, en een soundtrack die enkele dagen na het uitspelen nog wist te achtervolgen.

life-is-strange-episode-5

Dramatische thema’s

Een van de schoonheden van de game is dat het thema’s aanraakt die ik nog niet zo vaak ben tegengekomen in videogames.

Zo kom je er bijvoorbeeld achter dat het brave, Christelijke meisje met suïcidale gedachtes rondloopt, dat de dood van Chloe’s vader eigenlijk nog steeds niet is verwerkt, dat artistiekelingen ook perverse psychopaten kunnen zijn en dat het tijdreizen van Max misschien niet zo handig is als aanvankelijk wordt gedacht.

Maar het meest interessante vond ik nog wel de relatie tussen Max en Chloe. De hereniging tussen de twee vriendinnen en de emoties – haast tot het lesbische aan toe –  die ze met elkaar delen is ongekend.

Zelden heb ik zo’n gevoel van tederheid ervaren bij twee tieners die elkaar zo goed begrijpen. Ik leerde Chloe kennen als een rebelse tiener die soms impulsieve en domme acties had, maar ook als een meisje dat een groot verdriet met zich meedroeg waaruit dit rebelse karakter misschien ook kwam. Haar vader was vroeg overleden en nu was haar beste vriendin Rachel Amber opeens verdwenen. Als ik met Max met haar sprak had ik ook daadwerkelijk het idee alsof iemand haar hart aan mij toevertrouwde.

En dat een videogame dat met je kan doen is, om het maar op z’n straats te zeggen, echt sick.

life-is-strange-episode-6

Tarten met de natuur

Zonder al te veel te verklappen over het einde wil ik toch zeggen dat deze tamelijk briljant is gedaan. Al in de eerste aflevering kom je erachter dat Max Caulfield tart met de wetten van de natuur.

Ze heeft visioenen van een storm die Arcadia Bay verwoest en in de loop van het verhaal. En wie goed oplet, zag dit allang aankomen en weet ook waarom die storm er uiteindelijk komt.

Deze aanwijzingen bereiken een hoogtepunt in de laatste aflevering, waar Max het effect ziet van haar vele keren dat zij terug is gekeerd in de tijd. De vele parallelle werelden die ze met haar tijdreizen heeft gecreëerd heeft eigenlijk de natuur op z’n kop gezet.

En aan het eind sta je dan ook voor lastigste keuze die er bestaat in de hele game. Misschien wel in de hele gamegeschiedenis.

life-is-strange-episode-7

Wrap-up

Life is Strange is een emotionele rollercoaster. Het is meer verhaal dan game, maar op het moment dat je dat accepteert gaat er een wereld voor je open die ontzettend rijk is aan kleine details die ervoor zorgen dat je in het hoofd van Max wordt gezogen.

Elke episode is goed in elkaar geregisseerd, en als je door de lineariteit heenkijkt heb je gewoon een heel sterk verhaal.

Dat alles is gepaard met een fantastische soundtrack die je enkele dagen na het spelen van een episode nog vaak bij zal blijven.

Voor mij heeft Life is Strange een belangrijk moraal:

Je moet leren om het verleden soms los te laten,  in plaats van te denken: hoe zou het zijn als ik het anders had aangepakt? En soms heb je moet je dat beseffen als je door de ogen kijkt van een achtienjarig, tijdreizend hipstermeisje.

Life is Strange is te koop op Steam, PS4 en Xbone One.  Voor 20 euro kun je alle episodes kopen. 

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *